Hace treinta años, en el Día de la Tierra de 1990, el ingeniero textil Gajanan Bhat estaba en su primer trabajo, trabajando para una compañía que usaba botellas de plástico recicladas para hacer alfombras. Tres décadas después, en el 50º aniversario del Día de la Tierra, el profesor de la Universidad de Georgia está abordando otro desafío ambiental: la reducción de los desechos textiles destinados a los vertederos mediante su reciclaje en productos útiles.

En 2017, se produjeron 16,89 millones de toneladas de materiales textiles en los EE.UU. Solo el 15% de eso fue reciclado y casi dos tercios (11,2 millones de toneladas) fueron descartados a los vertederos, según la Agencia de Protección Ambiental. Estos residuos contaminan el medio ambiente al polucionar las aguas subterráneas y formar gases de efecto invernadero al descomponerse.

Pero un estudio realizado por un equipo en el que participan Bhat y el primer autor Shafiqul Islam, estudiante de doctorado de la UGA, confirma que los residuos textiles reciclados pueden utilizarse para producir materiales de aislamiento acústico que rivalizan con los que se encuentran actualmente en el mercado comercial.

“Si podemos utilizar cantidades significativas de productos reciclados, en lugar de nuevos materiales para estos productos, se reducirá la cantidad de residuos que van a parar a los vertederos”, dijo Bhat, profesor de fibras y telas de la Asociación Atlética de Georgia en el College of Family and Consumer Sciences. “También abrirá otras oportunidades para los desechos textiles cuando la gente vea esto y piense, ‘Podemos usar eso aquí también'”.

En los 30 años transcurridos desde que Bhat inició su carrera, se ha producido un enorme crecimiento de la producción y el consumo de materiales textiles basado en factores como la moda rápida o las prendas de vestir baratas producidas rápidamente por minoristas del mercado masivo en respuesta a las últimas tendencias.

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(Foto: Andrew Davis Tucker/UGA)

“Es una vieja broma entre los profesores: mientras nosotros tenemos el mismo traje de hace 20 años, los armarios de nuestros hijos cambian mucho más rápido”, dijo. “Esa es la realidad”.

La capacidad de producir telas a menores costos de producción ha contribuido a una mentalidad de usar y tirar cuando se trata de ropa larga. Bhat lo compara con la forma en que tratamos los envases desechables.

“Si compras café, te lo dan en una taza de poliestireno o algo que no tiene valor, y lo descartas”, dijo. “Si fuera una taza cara, no la tiraríamos. La devolvemos, la reciclamos o la reutilizamos”.

Además de reducir la cantidad de telas que van a parar a los vertederos, la utilización de desechos textiles reciclados para producir materiales de aislamiento acústico ayudará a hacer frente a la contaminación acústica, un problema cada vez mayor debido a la urbanización, la industrialización y el aumento del uso de vehículos y aparatos eléctricos y mecánicos en los hogares y las oficinas. Los efectos negativos de la contaminación acústica sobre la salud pueden incluir estrés, hipertensión, enfermedades coronarias y accidentes cerebrovasculares.

Es una solución en la que todos ganan, pero hay desafíos, según Bhat.

“Se necesita mucho trabajo para producir materiales acústicos a partir de textiles reciclados que sean compatibles con lo que está disponible comercialmente”, dijo. “El objetivo es producir materiales de aislamiento que sean ligeros, delgados, rentables y que tengan muy buenas propiedades de aislamiento acústico y térmico”.

Para uno de los estudios, Bhat y su equipo crearon muestras compuestas de fibras de denim recicladas, principalmente algodón, combinadas con fibras compostables usando técnicas no tejidas. Las telas no tejidas se unen mediante un tratamiento químico, mecánico, térmico o de solventes. Se consideran ideales para materiales de aislamiento debido a la orientación única de la fibra y a su estructura porosa.

Las muestras compuestas de Bhat mezclaron denim reciclado con PLA o Sorona en diferentes proporciones. El PLA (ácido poliláctico) es un poliéster biodegradable y biobasado derivado de recursos renovables como el azúcar de maíz, la patata y el azúcar de caña. Sorona, creada por DuPont, es una fibra comercial derivada del azúcar.

Después de que la tela vaquera y las fibras compostables se mezclaran y se produjera un tapete suelto de fibras, se aplicó calor y presión para crear cuatro paneles compuestos con diferentes composiciones de fibras, temperatura, presión y número de capas. Tres de esas muestras usaron la fibra de Sorona como aglutinante, y la cuarta usó PLA.

Las muestras se caracterizaron por una serie de variables como la porosidad, el grosor y la densidad, el diámetro de la fibra y las propiedades acústicas. Se utilizó un tubo de impedancia con cuatro micrófonos para medir sus propiedades acústicas. Cada muestra individual se colocó en el tubo con dos micrófonos a cada lado, y se generó un sonido de una sola frecuencia que pasó a través de la muestra.

Las cuatro muestras de tela vaquera reciclada bloqueaban la transmisión del sonido en varios decibelios más que la placa de yeso de grosor comparable, uno de los materiales de aislamiento de edificios más utilizados.

“Hemos demostrado que los materiales textiles reciclados tienen un gran potencial para ser usados como materiales de aislamiento acústico”, dijo Bhat. “Rinden tanto o mejor que los materiales disponibles en el mercado y podrían ser utilizados en edificios, coches e incluso electrodomésticos”. (Fuente: NCYT Amazings)

https://noticiasdelaciencia.com/art/37764/reciclando-los-materiales-textiles-desechados