El etanol o alcohol etílico puede ser obtenido de muchas formas, como los son:
 
El etanol puede producirse de dos formas. La mayor parte de la producción mundial se obtiene del procesamiento de materia biológica, en particular ciertas plantas con azúcares. El etanol así producido se conoce como bioetanol, pero por otra parte, también puede obtenerse etanol mediante la modificación química del etileno.
 
La obtención del etanol por medio de la fermentación de azucares es la mas utilizada actualmete y esta se hace principalmente para que el etanol sea utilizado utilizado como combustible, solo si esta mezclado con una cantidad suficiente de gasolina. Hoy en día se utilizan varios tipos de materias primas para la producción a gran escala de etanol de origen biológico (bioetanol), tales como las sustancias con alto contenido de sacarosa(dulces-caña de azucar), almidon(maiz) y celulosa(madera-cítricos).
Por otra parte el etanol para uso industrial se suele sintetizar mediante hidratación catalítica del etileno con ácido sulfúrico como catalizador. El etileno suele provenir del etano (un componente del gas natural) o de nafta (un derivado del petroleo). Tras la síntesis se obtiene una mezcla de etanol y agua que posteriormente hay que purificar. 

El etanol tiene muchos usos en la industria, pero los principales usos y los mas conocidos actualmente son los del etanol como combustible de los vehículos automotores y como ingrediente para las bebidas alcohólicas. Ademas se usa también en el sector farmacéutico como excipiente de algunos medicamentos y cosméticos (es el caso del alcohol antiséptico 70º GL y en la elaboración de ambientadores y perfumes).